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Le Savoy Ballroom

 

Le 14 février 2009

Il n'est pas fréquent que l'on puisse précisément identifier un lieu précis comme l'origine d'une danse en particulier. Qui peut dire où la java s'est développée ? Il y a cependant des exceptions. On peut, par exemple, remonter au Palladium pour le style de salsa portoricaine du même nom. Il s'agit d'une salle de bal à deux étages ouverte à New York en 1946 où de nombreux orchestres de musique latine se sont produits, favorisant ainsi le développement du style de mambo/salsa dit "Palladium" (on 2). Alors que je viens de finir la traduction de l'autobiographie de Frankie Manning, j'ai pensé vous parler d'un autre lieu, le lieu fétiche de Frankie : le Savoy Ballroom.

Le Savoy Ballroom est une salle de danse ouverte de 1926 à 1958 située dans le quartier de Harlem à New York. Le Savoy était tout en longueur : il s'étendait sur un pâté d'immeubles tout entier, de 140th Street à 141st Street sur Lenox Avenue. Il était large d’environ 23 mètres : 1122 mètres carrés au total ! Le Savoy avait deux estrades d’orchestre côte à côte, ce qui permettait l'organisation de batailles d'orchestres mémorables entre des big bands de renom (Chick Webb, Benny Goodman, Count Basie, etc.). La piste de danse en bois d'érable occupait la moitié de l’espace. Il y avait une balustrade le long du bord. Des tables et des chaises confortables séparées par des cloisons amovibles en bois se trouvaient derrière la rambarde. L’autre moitié de la pièce était constituée d'un espace-bar décoré d’or et de bleu. J'espère obtenir les droits de reproduction d'une photo de l'intérieur, vide, du Savoy pour illustrer l'édition française de l'autobiographie de Frankie Manning (parmi une trentaine d'autres photos rares).

C'est dans cet environnement motivant que s'est développé le lindy hop en évoluant selon les personnalités des danseurs fréquentant le Savoy à partir du breakaway, du charleston et des autres danses pratiquées dans les années 1930. Les danseurs du Savoy se firent remarquer à l'extérieur de la salle lors de compétitions organisées régulièrement comme le Harvest Moon Ball. Se structurant petit à petit sous l'égide d'Herbert "Whitey" White, les Savoy Dancers devinrent les fameux Whitey's Lindy Hoppers que l'on rencontra dans des spectacles ou des films comme "Hellzapoppin'" en 1941. Ce groupe de danseurs est à l'origine du lindy hop (que l'on qualifie parfois de "Savoy style") et de nombreuses innovations ont été faites par eux dans ce domaine (acrobaties, danse en formation, position vers l'avant et dans le sol, twist de la danseuse, etc.). Cette ambiance propice à l'inventivité et l'expression qu'apporta le Savoy fut pour une bonne partie derrière tout cela.

Il faut bien avouer que, de nos jours, des lieux comme cela n'existent plus. Ils ont été en partie remplacés par les écoles de danse, pour une autre partie par les soirées dansantes organisées ça et là (y compris dans des dancings) et pour une autre partie par les festivals, stages ponctuels ou compétitions. Mais je ne suis pas sûr qu'il y ait un lieu en particulier qui puisse prétendre rivaliser avec ce type d'établissement proposant à la fois un espace, de la musique live et une ambiance provoquant une réelle émulation. Mais les temps changent. À l'époque du Savoy, l'essentiel des distractions après une bonne journée de travail était centré autour des salles de danse et des salles de spectacle. Aujourd'hui, il y a la télé avec ses innombrables chaînes, la Wii avec sa manette à tout faire et l'ordinateur avec ses sites Internet de tout acabit (dont ce merveilleux blog ). À chacun de choisir... Pour en savoir plus sur le Savoy, ne manquez pas la sortie de l'édition française de l'autobiographie de Frankie Manning chez Ch. Rolland Éditions à la fin du mois d'avril 2009 !

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